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제목 DNA `차이`에 집중…암 정복 큰 걸음 뗐죠 날짜 2017.06.21
글쓴이 케이셀바이오 조회 642



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 세계적 지놈 연구자 찰스리 잭슨랩 유전체연구소장

 
 `인류의 4% 차이를 발견한 남자`. 찰스 리 잭슨랩유전체연구소 소장(이화여대 석좌교수)을 설명하는 말이다. `우리 몸을 구성하는 DNA의 총합`을 의미하는 유전체(지놈·genome) 연구자들은 2003년 4월 14일 역사적인 성과를 발표했다. 10여 년간 세계 과학자들이 머리를 맞대고 수조 원을 쏟아부은 끝에 인간의 전체 유전체를 읽어내는 데 성공한 것이다. 세계적인 관심을 모은 `휴먼 지놈 프로젝트`다.


이때만 해도 과학자들은 인류라면 DNA는 99% 일치하며, 사람과 사람 간의 차이는 미미할 것이라고 믿었다. 그러나 당시 하버드대 의대 교수로 유전체의학을 연구하던 찰스 리 소장은 이 `차이`가 생각보다 훨씬 클 것이라고 생각했고 규명에 나섰다. 그리고 찰스 리 소장은 2004년 사람과 사람 사이에 `단위반복 변이(copy number variation)`라는 구조적 유전체 변이가 존재한다는 사실을 세계 최초로 밝히며 유전체 연구의 흐름을 바꿨다.

"피부 상태, 머리카락 굵기와 색깔, 유전적으로 취약한 질병까지 서로 다른 게 얼마나 많습니까? 사람들의 유전자 배열을 각각 한 권의 책에 비유하면, 이전에는 내용이 다 같고 일부 단어의 스펠링이 다른 정도의 차이라고 생각했어요. 하지만 알고 보니 어떤 문장이 통째로 없거나 뒤집히기도 하고, 아예 단락이 뒤바뀌기도 하더라는 거죠. 예전에 99.9%가 같다고 생각했다면, 지금은 96% 정도가 같고 4%는 차이가 난다고 봅니다."

1969년 서울에서 태어난 리 소장은 두 살 때 가족과 캐나다로 이민을 떠났다. 캐나다 앨버타대에서 의과학 박사 학위를 받았고, 하버드대 의대 교수, 예일대 교수, 서울대 석좌초빙교수를 지냈다.

그는 유전자 변이를 연구해 네이처, 셀, 사이언스 등 저명한 국제학술지에 논문 150여 편을 발표했고 그 공로로 호암상, 글로벌 인베스티게이터상, 한국인 최초로 톰슨로이터상을 수상했다. 톰슨로이터는 노벨상 수상자 36명을 배출한 권위 있는 상이다. 3년 전 하버드대에서 잭슨랩유전체연구소로 옮긴 후에는 아바타마우스 연구와 환자의 종양으로 만드는 질병재현 모델(PDX) 만들기에 주력하고 있다.

"아바타마우스란 내 암조직을 쥐에게 이식해서 키운 다음 여러 종류의 항암제를 투여해보고 가장 효과가 좋은 치료제를 찾는 원리예요. A, B, C, D 항암제를 각각 투여할 수도 있고 A+B, B+C, C+D 등 다양하게 조합해서 효과를 검증할 수 있죠. 변이가 적은 암은 수십 개, 변이가 많은 암은 수백 개 케이스가 나와요. 비용도 많이 들고 연구할 것도 무궁무진하죠."

쥐를 키우고 치료제를 검증하기까지 많은 시간이 소요된다. 지금 당장 암 환자에게 적용하기는 어렵다는 이야기다. 리 소장은 꾸준히 데이터베이스를 업데이트해 `맞춤 치료제 추천 DB 은행` 같은 질병재현 모델을 만든다는 계획이다.

그는 특히 최근 몇 년간 흑인 및 백인과 아시아인의 유전적 차이에 주목해 연구해왔다. 서울대 석좌초빙교수로 글로벌 맞춤의학 연구를 이끌었고, 이화여대 석좌교수로 자리를 옮기면서 회장을 맡고 있는 국제인간유전체기구(HUGO·Human Genome Organization)도 한국으로 유치했다.


 HUGO는 유전체 연구 전문가들의 글로벌 네트워킹을 돕고 아시아와 아프리카처럼 소외된 국가들의 유전체 연구를 지원하는 비영리기구다.

"국립암센터를 방문했는데 데이터베이스가 체계적으로 잘돼 있어 놀랐습니다. 아시아인의 `암 모델`을 만들기 위해 한국 병원과 유전체 분석기업과도 적극 협력할 예정입니다. 이미 이화여대에서도 이화잭슨랩 국제공동연구소를 만들고 폐암, 유방암, 위암을 대상으로 한국인 암환자의 마우스 뱅크를 구축하고 있습니다. 우리 연구와 비전이 좋은 성과를 낼 수 있도록 꾸준한 협력과 지원이 이뤄지면 좋겠고, 글로벌 스탠더드에 맞지 않는 한국의 일부 규제가 바뀌었으면 하는 바람이에요."



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